La propagation continue de la grippe aviaire H5N1 parmi les mammifères et sa transmission entre troupeaux de bétail aux États-Unis suscitent des inquiétudes mondiales. De hauts responsables de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) appellent à la vigilance face au risque d’une nouvelle mutation du virus, qui pourrait le rendre dangereux pour l’homme.

Bien qu’il n’y ait aucun signe de tels changements, les scientifiques travaillent dur pour être prêts à commencer rapidement à produire des vaccins en cas de pandémie de grippe chez l’homme. Mais combien de temps faudra-t-il pour développer ces vaccins et que faut-il faire pour y parvenir ?

Même si le virus H5N1 et les autres virus grippaux circulant chez les animaux ne semblent pas présenter actuellement de risque significatif pour l’homme, des études sont déjà en cours pour développer des vaccins contre eux, sans attendre l’émergence d’une nouvelle pandémie.

Surveillance constante

Le Système mondial de surveillance de la grippe et de riposte de l’OMS (GISRS, pour Système mondial de surveillance et de réponse à la grippe) est un réseau mondial de laboratoires opérant dans 129 États membres de l’OMS qui collectent et analysent des échantillons de virus respiratoires sur les sites de surveillance (cabinets médicaux et hôpitaux), pour avoir une idée des virus grippaux en circulation. Ils envoient également des échantillons représentatifs de ces spécimens à l’un des sept Centres de collaboration régionaux de l’OMS pour une analyse plus approfondie dont les résultats permettent de déterminer annuellement la composition des vaccins contre la grippe saisonnière.

Ces efforts sont encore renforcés dans le cadre du programme de préparation à la pandémie de grippe de l’OMS – un système visant à faciliter l’échange d’échantillons de virus de la grippe et à garantir un accès équitable aux vaccins pour tous les pays en cas de pandémie.

En plus de ces efforts de surveillance de la grippe humaine, un réseau d’experts en grippe animale connu sous le nom d’OFFLU analyse des spécimens de virus provenant d’oiseaux, de porcs et d’autres animaux pour mieux comprendre quels virus circulent parmi eux et comment ils évoluent. Ces résultats sont également communiqués à l’OMS et contribuent à la composition du vaccin antigrippal et à l’évaluation des risques.

Pour l’instant, ces activités de surveillance indiquent que le virus de la grippe aviaire H5N1 demeure avant tout un problème de santé animale. Même si les rapports faisant état de sa propagation parmi le bétail aux États-Unis peuvent sembler alarmants, « cela s’est déjà produit chez des mammifères ». [tels que le vison]où la propagation d’animal à animal ne semble pas avoir atteint la population humaine », a reconnu le Dr Ruth Harvey, directrice adjointe du Centre mondial de lutte contre la grippe au Francis Crick Institute de Londres, un centre de collaboration de l’OMS.

Les infections humaines survenues concernent des personnes qui ont été directement exposées, dans le cadre de leur travail ou de leurs loisirs, à des oiseaux ou des mammifères infectés. Cependant, il n’existe actuellement aucune preuve de transmission interhumaine.

“Les signaux qui peuvent faire craindre un risque accru pour la santé publique comprennent une augmentation des rapports simultanés d’infections humaines par le virus A(H5N1) suite à une exposition à des oiseaux ou à d’autres animaux, ou l’identification d’une transmission interhumaine”, a déclaré le Centre de contrôle et de prévention des maladies (CDC) des États-Unis.

Une bibliothèque de virus candidats

Même si le virus H5N1 et les autres virus grippaux circulant chez les animaux ne semblent pas présenter actuellement de risque significatif pour l’homme, des études sont déjà en cours pour développer des vaccins contre eux, sans attendre l’émergence d’une nouvelle pandémie. Les souches du « virus candidat vaccin » à utiliser pour ces vaccins sont recommandées par l’OMS et affaiblies afin qu’elles ne puissent pas provoquer de maladie. Ils peuvent être utilisés par les fabricants pour produire un vaccin contre la grippe si nécessaire.

“Si un nouveau virus apparaît chez des oiseaux ou des mammifères domestiques, différent des virus vaccins candidats précédemment recommandés, ou si un cas de grippe transmise par ces animaux à l’homme est découvert, l’OMS recommandera la préparation d’un nouveau virus vaccin candidat”, ajoute le Dr. . .

Ainsi, une fois que les chercheurs de l’OMS basés dans les centres collaborateurs auront identifié un nouveau virus de la grippe animale à partir d’un échantillon qui leur a été envoyé – par exemple, le virus qui a provoqué l’épidémie parmi le bétail aux États-Unis – ils testeront si les anticorps des animaux immunisés à l’aide du vaccin vaccin fabriqué à partir de l’un des virus vaccinaux candidats peut reconnaître cette nouvelle espèce. Dans le cas contraire, l’OMS créera un nouveau candidat en combinant le nouveau virus en laboratoire avec une souche affaiblie du virus de la grippe. Ce nouveau virus candidat vaccin ne pourra donc pas infecter l’homme ni provoquer de maladie, mais il se développera très bien dans les œufs, qui servent de milieu de culture pour fabriquer le vaccin contre la grippe.

« Ce que nous finissons par créer est un virus qui peut se développer sans danger dans les œufs (car il ne peut pas infecter les humains), mais qui contient les protéines de surface du nouveau virus. C’est ce que contiendra le vaccin », résume le Dr. Harvey ensemble. « Ces virus vaccins candidats sont ensuite fournis gratuitement à toute personne dans le monde qui souhaite les utiliser pour produire un vaccin. »

Augmentation de la production

L’OMS produit depuis la fin des années 1990 ces virus vaccins candidats contre la grippe non saisonnière à partir de virus circulant chez les animaux, tandis que l’OMS processus de production d’oeufs qui serait largement utilisée pour augmenter la production, est utilisée depuis plus de 70 ans. Cela signifie que le profil d’innocuité de ce type de vaccin contre la grippe est bien établi.

Les installations existantes de production de vaccins contre la grippe saisonnière pourraient également être réutilisées pour produire des vaccins contre la grippe pandémique – qui sont plus faciles à fabriquer car ils ne contiennent qu’un seul virus candidat. Les premières doses pourraient être disponibles entre quatre et six mois après la déclaration de la pandémie capacité de production annuelle d’environ 8,31 milliards de doses, au mieux.

Ce chiffre est certes impressionnant, mais comme très peu de personnes ont été exposées au virus H5N1, deux doses de vaccin seront probablement nécessaires pour susciter une réponse immunitaire adéquate. Même dans le meilleur des cas, la quantité de vaccin produite ne pourrait donc couvrir que la moitié de la population mondiale au cours de la première année de production.

Équité vaccinale

En réalité, la capacité de production est probablement encore plus faible : dans l’hypothèse d’un scénario modéré, les chercheurs s’attendent à une production plus probable. 4,15 milliards de doses par an – mais encore faut-il disposer d’œufs de poule en quantité suffisante, d’installations de remplissage et de finition et de produits divers comme des excipients pour fabriquer les vaccins.

De plus, la plupart des fabricants de vaccins contre la grippe sont actuellement en… pays à revenu élevé et intermédiaire supérieur.

« Cela soulève évidemment de nombreux problèmes et craintes, tant en termes de rapidité de production que d’égalité d’accès aux vaccins », a déclaré le Dr Nicole Lurie, directrice exécutive de la préparation et de la réponse au COVID-19. « La pénurie est l’ennemie de l’égalité. Les techniques actuelles de fabrication des vaccins contre la grippe fonctionnent très bien, mais prennent du temps. Et si nous produisons des vaccins lentement, nous nous retrouverons très vite dans une situation de pénurie.»

La bonne nouvelle est que l’expérience acquise avec la COVID-19 a peut-être donné les moyens de produire des doses supplémentaires de vaccin, et plus rapidement, grâce aux nouvelles technologies et notamment grâce à la production de vaccins à ARNm.

Plusieurs de ces vaccins contre la grippe en sont actuellement aux dernières étapes des essais cliniques, et on espère qu’ils seront encore plus avancés lors de la prochaine pandémie de grippe.

Ces candidats vaccins n’ayant pas encore été approuvés, la voie réglementaire doit être clarifiée avant de pouvoir être utilisés en cas de pandémie. “Ils sont intéressants car ils permettent une réponse beaucoup plus rapide que les vaccins traditionnels produits sur œufs, mais aucun contrat d’achat conditionnel n’a encore été signé”, souligne Freya Hopper, responsable stratégique senior au CEPI.

Infrastructure dédiée à la vaccination

Un autre héritage positif de la pandémie de COVID-19 est que les systèmes et infrastructures de distribution de vaccins sont plus solides qu’avant la pandémie. « En raison du COVID, tous les pays du monde ont mis en œuvre des programmes de vaccination pour adultes ou ont au moins administré des vaccins à la population adulte. Ce sont probablement les mêmes populations adultes (agents de santé, femmes enceintes, personnes âgées) qui sont également vulnérables à une pandémie de grippe. Dr. Joseph Bréeépidémiologiste et directeur des programmes de prévention des virus respiratoires à Groupe de travail sur la santé mondialeune organisation internationale à but non lucratif basée à Decatur, aux États-Unis.

« Le problème est que ces programmes risquent de se détériorer avec le temps si nous ne les maintenons pas ou si nous ne leur fournissons pas les ressources nécessaires pour les renforcer. Cela pourrait s’avérer problématique car la mise en place de ces programmes prend au moins autant de temps que le développement de nouveaux vaccins. »

Pour le Dr Bresee, le renforcement des programmes de vaccination contre la grippe saisonnière pourrait être un bon début. « La vaccination contre la COVID-19 pourrait être déployée plus rapidement, avec une plus grande couverture des groupes à haut risque dans les pays qui disposaient déjà d’un programme de vaccination contre la grippe avant la pandémie. »

« C’est pourquoi, en préparation à la pandémie, nous travaillons avec les pays pour établir ou renforcer leurs programmes de vaccination contre la grippe. »

L’envie de se faire vacciner

Même si nous disposons de suffisamment de doses, il reste encore un dernier obstacle à surmonter : il faudra convaincre la population des bienfaits de la vaccination. « À l’heure actuelle, nous sommes probablement dans une situation moins positive qu’avant la COVID-19. “Nous constatons en effet beaucoup plus d’hésitations, une plus grande méfiance à l’égard des vaccins et probablement moins de volonté de se faire vacciner parmi de nombreuses couches de la population dans tous les pays”, a déclaré le Dr. Brésée. « Résoudre ce problème nécessitera beaucoup de ressources. Nous devrons utiliser des stratégies personnalisées, adaptées à chaque individu. La complexité de ce problème doit être reconnue mais ne peut en aucun cas être ignorée. »

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