Plusieurs groupes se mobilisent pour convaincre le gouvernement du Nouveau-Brunswick d’améliorer la couverture des soins médicaux pour les pompiers de la province.

Bien que le Nouveau-Brunswick ait été pionnier il y a une quinzaine d’années, il affiche aujourd’hui une piètre performance en matière de couverture de certains cancers dont peuvent souffrir les pompiers au cours de leur vie.

Avec 10 cas de cancer reconnus par la réglementation de Travail sécuritaire NB, la province se classe avant-dernière au Canada à cet égard. Certaines provinces couvrent jusqu’à vingt types de cancer différents.

C’est dans cette optique que les députés de l’opposition officielle ont déposé la motion 73, réclamant l’élargissement des types de cancer actuellement reconnus.

La motion met en lumière les risques élevés auxquels les pompiers sont confrontés en raison de leur exposition à des substances cancérigènes dans l’exercice de leurs fonctions.

Selon le député d’Edmundston-Madawaska-Centre Jean-Claude D’Amours, cet écart impose un fardeau inutile à ces personnes courageuses qui risquent leur vie et qui font également face à d’énormes défis financiers et médicaux si on leur pose la question d’un cancer.

« Nos pompiers risquent leur vie chaque jour et font face à d’énormes dangers que la plupart d’entre nous ont du mal à imaginer. Il est très injuste qu’ils se retrouvent en difficulté financière s’ils contractent un cancer à cause de leur travail. Cette motion vise à garantir qu’une liste plus complète de cancers soit couverte par la réglementation WorkSafe et que nous ne laissons pas tomber les personnes qui se soucient tant d’assurer la sécurité de nos communautés.

La résolution proposée exhorte le gouvernement du Nouveau-Brunswick à mettre à jour le Règlement 2009-72 pour tenir compte de l’aide élargie disponible dans les provinces voisines.

Il prévoit notamment l’inclusion du cancer du sein, du myélome multiple, du cancer de la prostate, du cancer de la peau, du cancer de la thyroïde, du cancer des ovaires, du cancer du col de l’utérus, du cancer du pancréas et du mésothéliome.

De son côté, Travail sécuritaire NB a lancé un processus de consultation publique sur la Loi sur l’indemnisation des pompiers, qui a expiré en mai.

Selon un porte-parole de Travail sécuritaire NB, plus de 700 participants ont partagé leurs commentaires et expériences personnelles.

L’organisation examine actuellement les commentaires pour formuler des recommandations de modifications à la loi.

De multiples dangers attendent les pompiers

Pour Roger Pitre, chef des pompiers de la Brigade de Rogersville à New Arcadia et membre de l’Association des chefs de pompiers du Nouveau-Brunswick, il est important d’améliorer la protection de ces travailleurs qui sont exposés à divers dangers.

« Nous voulons que le gouvernement reconnaisse que nos pompiers professionnels ou volontaires ont besoin d’une plus grande couverture si quelque chose leur arrive. C’est quelque chose que nous pouvons dire à nos pompiers. S’il leur arrive quelque chose, nous pouvons les aider.

Il estime qu’environ la moitié des décès liés à la profession sont causés par des problèmes de santé comme les maladies cardiovasculaires ou le cancer. Cependant, il ajoute que tous les décès associés à ces causes ne sont pas connus, car de nombreux décès surviennent des années après le début de la carrière d’un pompier.

« Si un pompier fait une crise cardiaque 48 heures après avoir éteint un incendie, il est plus susceptible de faire la une des journaux. On rapporte moins de cas de personnes décédées quelques années plus tard d’un cancer de la gorge ou de la prostate.

La couverture contre le cancer varie également en fonction des années de service. Pour être remboursé sans problème d’un cancer de l’œsophage, vous devez avoir travaillé dans les pompiers pendant au moins 25 ans. La couverture du cancer du cerveau nécessite dix ans de service, tandis que la couverture de la leucémie est de cinq ans.

« C’est pourquoi nous accordons une grande importance à la documentation, car nous voulons nous assurer que si l’un de nos pompiers a besoin de soins de santé, il ne manquera aucune année de service.

Dans un contexte où le recrutement devient de plus en plus difficile, rassurer davantage les pompiers potentiels peut devenir un atout. Pour les pompiers les plus aguerris, l’amélioration de la couverture médicale pourrait leur apporter une plus grande tranquillité d’esprit.

« Je suis pompier depuis près de trente ans et je pourrais me réveiller demain matin avec un cancer. Ce serait bien de savoir que le gouvernement nous soutient un peu plus dans cette démarche.»

Santé Canada a également révélé que les pompiers courent un risque 9 % plus élevé de recevoir un diagnostic de cancer et un risque 14 % plus élevé de mourir d’un cancer que les membres du grand public.

Selon le chef des pompiers de Rogersville, les pompiers font face à une série de risques qui ont évolué au fil des années. La composition même des matériaux avec lesquels les maisons sont désormais construites contribue à accroître le risque.

« Dans les années 1950 et 1960, les bâtiments étaient construits avec davantage de matériaux organiques et de bois massif. Aujourd’hui, les maisons sont plus légères, avec beaucoup de colle, de plastique, etc. Ce sont toutes des choses extrêmement cancérigènes.

Cependant, de nombreux services d’incendie prennent des mesures pour limiter les risques associés à l’exposition à des matières toxiques. À New Arcadia, les pompiers portent généralement deux uniformes qu’ils changent d’une intervention à l’autre.

De cette façon, ils peuvent nettoyer leurs autres vêtements et réduire leur exposition à des matières cancérigènes.

« Les brigades sont proactives, mais cela nécessite encore une meilleure protection pour plus tard. »

“Même si nous sommes moins cowboys qu’avant, car nous suivons des règles plus strictes, il existe toujours un danger pour notre santé.”

Efforts nationaux

En juin 2023, le projet de loi C-224, portant élaboration d’un cadre national pour la prévention et le traitement des cancers associés à la lutte contre les incendies, a été adopté à l’unanimité par le Parlement canadien.

Dans la continuité de cette annonce, Santé Canada a lancé un processus de mobilisation ciblé pour contribuer à l’élaboration d’un cadre national pour les cancers liés à la lutte contre les incendies et pour promouvoir un meilleur accès à la prévention et aux traitements.

Dans le cadre d’un exercice de consultation, des pompiers et leurs organisations, des professionnels de la santé, des groupes de lutte contre le cancer, des chercheurs, des organisations autochtones et divers paliers de gouvernement ont participé au processus de mobilisation.

En particulier, les participants ont souligné la nécessité de comprendre les divers besoins des pompiers canadiens, notamment les pompiers de structures, les pompiers forestiers, les pompiers volontaires, les femmes pompiers et les pompiers autochtones, ainsi que les liens entre bon nombre de ces groupes.

Les pompiers ont également exprimé leur frustration face à leurs expériences avec le système de santé, en particulier ce qu’ils percevaient comme un manque de sensibilisation des médecins à l’égard de leurs risques accrus de cancer.

De nombreux pompiers ont déclaré qu’ils n’avaient pas accès à des informations pratiques sur la manière de se protéger contre les risques professionnels associés à la lutte contre les incendies, notamment l’exposition à des produits chimiques toxiques. Les participants ont souligné la nécessité de combler le fossé entre la recherche universitaire et les réalités pratiques sur le terrain.

L’une des plus grandes préoccupations des pompiers canadiens est la disparité dans la couverture d’indemnisation des accidents du travail. Les pompiers ont révélé les conséquences personnelles d’un diagnostic de cancer et comment le fait de naviguer dans le système d’indemnisation des accidents du travail ajoute au stress financier et émotionnel auquel eux et leurs familles sont confrontés.

« Avec l’Association du Nouveau-Brunswick et l’Association canadienne des pompiers, nous essayons de pousser le ballon dans la même direction. Il reste une certaine diversité entre les provinces, qui nous place en bas de liste, mais nous faisons du lobbying pour améliorer notre sort », conclut Roger Pitre.

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