Les preuves recueillies sur les sites archéologiques médiévaux de la ville anglaise de Winchester montrent que les écureuils roux servaient autrefois de terrain fertile pour certaines espèces. Mycobactérie leprae ont causé la lèpre parmi les citoyens, écrivent les chercheurs Biologie actuelle.

“Notre analyse génétique nous a permis de déterminer que les écureuils roux étaient les premiers animaux hôtes de la lèpre”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Verena Schuenemann, de l’Université de Bâle, en Suisse.

« La souche médiévale liée à l’écureuil roux que nous avons récupérée est plus étroitement liée aux souches humaines, présentes dans la même ville, qu’aux souches d’écureuils roux modernes. Au final, nos résultats montrent une circulation indépendante des M. lèpre entre les humains et les écureuils roux au Moyen Âge. »

La lèpre est l’une des maladies les plus anciennes de l’histoire de l’humanité et elle est encore présente, notamment en Asie, en Afrique et en Amérique du Sud. Bien que les chercheurs aient retracé l’histoire de l’évolution de la mycobactérie responsable de la maladie, nous ne savions toujours pas comment la maladie s’était propagée des animaux aux humains dans le passé, à l’exception de certaines indications selon lesquelles la maladie de l’écureuil roux aux États-Unis. , a peut-être servi d’hôte.

Dans le cadre de l’étude, les chercheurs ont étudié 25 échantillons humains et 12 échantillons d’écureuils, essayant de trouver des traces de M. lèpre, sur deux sites archéologiques de Winchester. Au Moyen Âge, la ville était connue pour ses léproseries, en plus de ses liens avec d’autres fournisseurs et commerçants de fourrures.

À cette époque, les poils d’écureuil étaient également souvent utilisés dans les vêtements. Plusieurs habitants avaient également des écureuils, après avoir capturé des animaux sauvages.

Après avoir séquencé et reconstruit quatre génomes représentant autant de tribus médiévales M. lèpre, dont un provenant d’un écureuil roux. Une analyse plus approfondie a révélé que non seulement ces souches étaient toutes liées, mais que la souche associée à l’écureuil était la même que celle trouvée dans les restes d’un résident local à l’époque.

Les chercheurs précisent également que la souche de l’écureuil roux au Moyen Âge était plus étroitement liée à la souche trouvée chez les habitants de Winchester à cette période, qu’aux souches trouvées chez les écureuils britanniques aujourd’hui. Ceci, écrit-on, indique que l’infection circulait entre les animaux et les humains au Moyen Âge, et d’une manière qui n’avait pas encore été découverte.

« L’histoire de la lèpre est bien plus complexe que nous le pensions », a souligné Mme Schuenemann. « Nous n’avons pas pris en compte le rôle que les animaux ont joué dans la transmission de la maladie dans le passé, et notre compréhension de l’histoire de la lèpre est donc incomplète tant que nous ne prenons pas en compte ces hôtes. »

“À la suite du COVID-19, les hôtes animaux attirent l’attention lorsqu’il s’agit de comprendre l’apparition et la persistance de la maladie”, a déclaré Sarah Inskip, co-auteur de l’étude de l’Université de Leicester.

« Nos recherches montrent qu’il existe une longue histoire de maladies zoonotiques (celles liées aux animaux, ndlr) et qu’elles ont eu et continuent d’avoir un impact majeur sur nous. »

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