Une nouvelle étude menée par l’Université d’Exeter et l’Institut Robert Koch montre que la lèpre a été découverte pour la première fois chez des chimpanzés sauvages. Les origines des infections découvertes en Guinée-Bisau et dans le parc national de Tai ne sont pas claires, mais les scientifiques pensent qu’elles circulent probablement dans plus d’animaux sauvages qu’on ne le pensait auparavant, soit en raison d’une exposition à des humains infectés, soit à d’autres sources environnementales inconnues.

Les gens sont les principaux hôtes de Mycobactérie leprae, la bactérie responsable de la lèpre. Cependant, des effets d’entraînement peuvent occasionnellement se produire sur d’autres mammifères, tels que les écureuils roux, les tatous ou même les primates captifs. Cette étude est la première à documenter la présence de la lèpre dans deux populations différentes de chimpanzés sauvages.

“Il s’agit de la première confirmation de la lèpre chez des animaux non humains en Afrique”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, le Dr Kimberley Hockings, maître de conférences en sciences de la conservation au Centre d’écologie et de conservation de l’Université d’Exeter. « Il est surprenant que cela se produise également chez notre plus proche parent vivant, le chimpanzé, surtout si l’on considère à quel point les chimpanzés sont bien étudiés dans la nature. »

Les scientifiques ont remarqué pour la première fois des symptômes possibles de la lèpre, tels que des lésions et des mains « griffues », chez une population de chimpanzés sauvages de Guinée-Bissau. D’autres cas ont depuis été identifiés dans le parc national de Tai, à l’ouest de la Côte d’Ivoire.

“Les souches identifiées dans chaque population de chimpanzés sont distinctes et toutes deux sont rares chez les humains et dans d’autres réservoirs animaux à travers le monde”, a déclaré le Dr Charlotte Avanzi, chercheuse postdoctorale à l’Université d’État du Colorado.

« Cette étude ouvre une nouvelle étape vers la compréhension de la transmission des maladies dans les pays endémiques et des recherches plus approfondies permettront à terme de faire la lumière sur la dynamique de la transmission entre les sources humaines, animales et environnementales. »

Les scientifiques estiment qu’il est possible que les chimpanzés de Guinée-Bissau aient contracté la lèpre par des humains. Cependant, en Côte d’Ivoire, les chimpanzés sont situés plus loin des établissements humains, ils peuvent donc avoir contracté l’infection auprès d’une autre espèce ou de sources environnementales telles que des bactéries aquatiques ou des tiques.

Les chimpanzés occidentaux étant déjà en danger critique d’extinction, même la perte de quelques individus pourrait être importante. Des recherches supplémentaires et une surveillance de la santé à long terme sont nécessaires pour déterminer l’étendue et l’impact de la lèpre chez les chimpanzés sauvages.

La recherche a été publiée dans la revue Nature.


Plus d’informations sur la lèpre

La lèpre, également connue sous le nom de maladie de Hansen, est une maladie infectieuse causée par deux types de bactéries : Mycobacterium leprae et Mycobacterium lepromatosis. Nommée d’après le scientifique Gerhard Armauer Hansen qui l’a découverte, cette bactérie a été la première bactérie pathogène identifiée chez l’homme. Cette infection bactérienne chronique à évolution lente touche principalement la peau et les nerfs, mais peut également toucher les yeux, la muqueuse du nez et les nerfs périphériques des extrémités.

Voici un résumé de ce que nous savons sur la lèpre :

Transfert:

La lèpre n’est pas très contagieuse, mais elle peut se transmettre d’une personne à l’autre. On pense qu’il se transmet par des gouttelettes provenant du nez et de la bouche lors de contacts étroits et fréquents avec des cas non traités. Il convient également de noter qu’une partie importante de la population est naturellement immunisée contre la lèpre.

Symptômes:

La maladie provoque des lésions cutanées plus claires que la couleur normale de la peau et peuvent devenir engourdies en raison de lésions nerveuses. D’autres symptômes peuvent inclure une faiblesse et une mauvaise vision. Étant donné que la bactérie se reproduit très lentement, la maladie a une longue période d’incubation, qui prend souvent de 5 à 20 ans pour que les symptômes apparaissent après l’infection.

Types de lèpre :

La lèpre peut se manifester sous différentes formes selon la réponse immunitaire de l’individu :

  1. Tuberculoïde : forme légère et moins grave de lèpre. Les personnes atteintes de ce type n’ont qu’une ou quelques plaques de peau plate et de couleur claire (souvent avec une sensation réduite). Les nerfs peuvent être hypertrophiés et enflammés. La lèpre tuberculoïde est moins contagieuse que les autres formes.
  2. Lépromateux : Forme plus grave de la maladie. Cela provoque des bosses et des éruptions cutanées généralisées, des engourdissements, une faiblesse musculaire et d’autres complications. La lèpre lépromateuse est plus contagieuse.
  3. Borderline : Les personnes atteintes de ce type de lèpre présentent des symptômes de lèpre tuberculoïde et lépromateuse. La maladie peut s’améliorer ou s’aggraver, ou passer d’un type à un autre.

Diagnostique:

Les médecins diagnostiquent souvent la lèpre par un examen clinique des lésions cutanées caractéristiques et des tests de sensation cutanée. De plus, ils peuvent effectuer une biopsie cutanée ou un prélèvement nasal pour des tests en laboratoire.

Thérapie:

La lèpre peut être guérie grâce à un traitement appelé polychimiothérapie (PCT), tel que recommandé par l’Organisation mondiale de la santé (OMS). Le traitement utilise une combinaison d’antibiotiques, généralement de la dapsone, de la rifampicine et de la clofazimine, pour tuer la bactérie. La durée du traitement peut varier de 6 mois à 2 ans ou plus, selon la gravité de la maladie.

Effets:

Bien que le traitement puisse guérir la maladie et empêcher son aggravation, il ne guérit pas les lésions nerveuses ou la déformation physique survenues avant le traitement. Par conséquent, un diagnostic et un traitement précoces sont essentiels à la prévention des incapacités dues à la lèpre.

Épidémiologie:

La maladie est présente dans le monde entier, mais elle est plus courante dans les zones chaudes et humides des régions tropicales et subtropicales. L’OMS s’efforce d’éradiquer la maladie, et des progrès significatifs ont été réalisés vers cet objectif au cours des dernières décennies, avec une baisse significative du nombre de cas.

Cependant, la lèpre reste un problème de santé important dans certaines régions, notamment en Inde, au Brésil et en Indonésie.

Dans le règne animal, les tatous sont les seuls porteurs non humains connus de la lèpre. La bactérie responsable de la lèpre a été trouvée chez des tatous sauvages du sud des États-Unis, et des cas de transmission à l’homme ont été signalés.

Il est important de noter que les informations sur la lèpre continuent d’évoluer, tout comme les recherches.

Des travaux sont en cours pour mieux comprendre la transmission, les symptômes, le traitement et la prévention de la lèpre.

Vaccination et immunité :

Le vaccin BCG (Bacillus Calmette-Guérin), initialement développé contre la tuberculose, offre une certaine protection contre la lèpre et est souvent administré dans les pays où la lèpre est plus répandue. Cependant, l’immunité qu’elle confère varie et n’est pas totalement protectrice.

En outre, il semble qu’un nombre important de personnes soient naturellement immunisées contre la lèpre, probablement en raison de facteurs génétiques. Il convient de noter que la majorité des personnes exposées à la bactérie responsable de la lèpre ne développent jamais la maladie.

Lèpre et stigmatisation :

Historiquement, la lèpre a été une maladie très stigmatisée en raison du risque de défiguration physique et d’invalidité. Dans certaines cultures, les personnes atteintes de lèpre sont ostracisées ou isolées du reste de la société.

Bien qu’il existe désormais des traitements efficaces, cette stigmatisation peut encore persister, contribuant aux retards dans la recherche d’un traitement et à la détresse psychologique des personnes concernées. Des efforts sont déployés partout dans le monde pour lutter contre cette stigmatisation et garantir que les personnes atteintes de lèpre puissent mener une vie normale et ne soient pas victimes de discrimination.

Par Andreï Ionescu, Espèces menacées.fr Éditeur



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