L’écologiste James Koninga tient un piège à rats le 12 juin 2024 à Kenema, dans l’est de la Sierra Leone (AFP/JOHN WESSELS)

En fouillant dans l’obscurité d’une petite maison en terre battue de l’est de la Sierra Leone, l’écologiste James Koninga déterre sous un lit cassé un piège à rats, un dispositif rudimentaire mais essentiel contre une maladie mortelle : la fièvre de Lassa.

James Koninga, 62 ans, fait partie d’un groupe de chercheurs qui étudient la fièvre de Lassa, une maladie hémorragique virale endémique dans plusieurs pays d’Afrique de l’Ouest et transmise par les rongeurs. Il connaît les conséquences : il y a 30 ans, le virus l’a envoyé, alors jeune scientifique, à l’hôpital avec de la fièvre, de la diarrhée et des maux de tête. Vingt jours de procès.

“Je me voyais partir, je me voyais mourir”, a-t-il déclaré.

Il y a dix ans, une autre maladie virale et hémorragique, Ebola, semait la mort et la peur en Afrique de l’Ouest. Partant de la Guinée et atteignant la Sierra Leone et le Libéria, l’épidémie, la plus grave depuis la découverte du virus en 1976, a fait plus de 11 000 morts en deux ans.

En partie grâce à la vaccination, la Sierra Leone n’a enregistré aucun cas d’Ebola depuis 2016.

Les leçons d’Ebola servent désormais aux scientifiques dans leur autre lutte contre la fièvre de Lassa, à commencer par la région de Kenema, la première en Sierra Leone où le virus Ebola a été signalé il y a dix ans.

Échantillons de cas suspects de fièvre de Lassa, le 13 juin 2024 à l’hôpital de Kenema, dans l’est de la Sierra Leone (AFP/JOHN WESSELS)

À 1 %, le taux de mortalité dû à la fièvre de Lassa est bien loin d’Ebola (une moyenne d’environ 50 % selon l’Organisation mondiale de la santé). Mais il peut atteindre 15 % chez les patients présentant des formes graves.

Les chercheurs recherchent le moindre signe de progression de la maladie. Le nombre de cas stagne, mais ils sont plus largement répartis sur l’ensemble du territoire. Il n’existe pas de vaccin reconnu, les traitements sont limités et, comme pour Ebola, les médecins se heurtent à des obstacles qui empêchent un traitement précoce, meilleure garantie de guérison.

La surveillance des rongeurs est cruciale dans la région de Kenema et dans les villages reculés comme Mapuma, où James Koninga opère désormais parmi les maisons couvertes d’une forêt dense.

Le virus se transmet à l’homme principalement par contact avec des aliments ou des articles ménagers contaminés par de l’urine ou des excréments de rongeurs.

– Vivre avec des rats –

“Les rats creusent leurs trous dans les maisons” et y déposent leurs excréments, raconte James Koninga, muni d’un masque et de gants de protection.

« Si les gens reviennent de la brousse avec des ulcères et se couchent, ils courent le risque d’être infectés. »

Un assistant de laboratoire travaille à l’hôpital de Kenema, dans l’est de la Sierra Leone, le 13 juin 2024 (AFP/JOHN WESSELS)

La proximité de la brousse, les structures au sol, le stockage ouvert des céréales et de l’eau… Les maisons comme celles de Mapuma sont des « hôtels cinq étoiles » pour les rats, déclare Lansana Kanneh, 58 ans, superviseur de terrain à l’hôpital gouvernemental de Kenema (KGH).

“La nourriture est si rare pour les gens qu’ils mangent parfois de la nourriture qui est en partie mangée par les rongeurs”, dit-il.

Les trappeurs peuvent attraper vingt rats par jour.

Ils assurent d’abord que les rongeurs sont du genre Mastomys, réservoir du virus. Ils prélèvent des échantillons qui sont analysés. Les rats sont relâchés après une injection qui bloque la transmission du virus.

La fièvre touche chaque année entre 100 000 et 300 000 personnes en Afrique de l’Ouest et en tue environ 5 000, selon les Centres africains de contrôle et de prévention des maladies. Des chiffres probablement inférieurs à la réalité.

Le nombre d’admissions dans le service spécialisé de l’hôpital de Kenema, le seul centre de traitement dédié en Sierra Leone, a diminué au cours de la dernière décennie. Mais l’image est trompeuse.

Auparavant, les patients arrivaient pendant la saison sèche, entre novembre et mai, mais désormais « nous voyons des cas toute l’année », a déclaré le Dr Donald Grant, chef du programme sur la fièvre de Lassa du KGH.

– “Agir maintenant” –

Et la mortalité parmi les personnes hospitalisées a augmenté de manière alarmante pour atteindre plus de 50 %.

«Ils passent parfois 24 à 48 heures à l’hôpital et meurent ensuite», rapporte Lansana Kanneh.

L’équipe observe une augmentation des cas en dehors des districts autrefois endémiques. Dr. Grant cite l’expansion des activités humaines dans la forêt, les rapprochant des rats.

Un assistant de laboratoire travaille à l’hôpital de Kenema, dans l’est de la Sierra Leone, le 13 juin 2024 (AFP/JOHN WESSELS)

Détecter le problème le plus tôt possible est crucial. Cependant, les premiers symptômes, comme les crises de fièvre, peuvent être confondus avec ceux du paludisme, du choléra ou de la typhoïde. La distance jusqu’aux médecins et les heures de route cahoteuses découragent les gens de demander de l’aide.

Le souvenir d’Ebola, qui a tué environ 4 000 Sierra-Léonais, reste fort.

« Les gens pensaient que c’étaient les agents de santé qui transmettaient le virus Ebola », se souvient Lansana Kanneh.

Dr. Grant espère un vaccin approuvé dans les années à venir. Un vaccin est actuellement dans une phase intermédiaire de tests cliniques sur plusieurs centaines de personnes au Nigeria et au Libéria.

En attendant, le médecin appelle à rester vigilant. Ebola « nous a appris que nous ne devons pas attendre le moment critique où (l’épidémie) nous submergera tous », a-t-il déclaré. “Il est maintenant temps d’agir.”

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