MONTRÉAL — Une molécule développée pour lutter contre la dépendance à la cocaïne représente une avenue thérapeutique intéressante dans la lutte contre le cancer colorectal avancé, selon une étude menée à l’Université d’Ottawa.

Selon les travaux du professeur Yannick Benoit et de son équipe, la vanoxérine semble capable de bloquer la croissance des cellules souches cancéreuses en altérant les réseaux clés de régulation des gènes.

« Avoir dans notre poitrine des outils pour combattre les cellules souches cancéreuses, malheureusement connues pour leur résistance aux traitements actuels, pourrait signifier que, une fois combinés avec des médicaments standards, ils pourraient augmenter considérablement les chances de survie des patients atteints de tumeurs avancées », a déclaré le professeur Benoit. de la Faculté de médecine de l’Université d’Ottawa.

L’efficacité de la vanoxérine pour supprimer l’activité des cellules souches cancéreuses a été constatée non seulement dans les tumeurs implantées chez des animaux de laboratoire, mais également dans les tissus de personnes atteintes d’un cancer du côlon.

Ce sont ces cellules souches, cachées dans les tumeurs, qui sont probablement responsables du développement des métastases. Empêcher la maladie de se propager à d’autres organes serait donc un avantage aussi évident qu’indéniable.

La vanoxérine combat la dépendance à la cocaïne en interférant avec une protéine transporteuse de dopamine, une molécule qui produit des sensations de plaisir et de récompense dans le cerveau. Mais les chercheurs ont également découvert, de manière assez inattendue, qu’il supprime une enzyme appelée G9a dans les tumeurs colorectales, rendant la maladie plus vulnérable aux traitements d’immunothérapie.

« Nous connaissions déjà l’enzyme G9a en raison de son implication dans le maintien des cellules souches cancéreuses dans les tumeurs intestinales », a déclaré M. Benoit. Mon laboratoire l’étudiait déjà. Mais le problème est que les molécules déjà conçues pour bloquer cette enzyme sont toxiques lorsqu’elles sont administrées par voie systémique.

M. Benoit et son équipe ont donc utilisé une méthode de criblage pour analyser environ 2 000 molécules à la recherche de candidats capables de bloquer le G9a avec un minimum de dommages collatéraux. Les chercheurs ont été surpris lorsqu’ils ont vu de la vanoxérine sortir de l’emballage.

«Nous sommes allés pêcher un peu», a admis M. Benoit. On dit souvent que l’innovation arrive un peu par hasard, et je dirais que c’est un bon exemple.

Cela dit, la surprise n’a pas été totale, puisque des études remontant à une dizaine d’années suggéraient déjà que la consommation de cocaïne pouvait réduire l’expression de l’enzyme G9a, a-t-il ajouté. Il y avait donc « un lien », dit-il, « et il est intéressant de voir que la cocaïne et notre molécule candidate ont la même cible ».

Des travaux ultérieurs ont ensuite permis de détecter la présence du transporteur de dopamine dans certaines cellules du cancer colorectal.

La vanoxérine n’est approuvée que dans une poignée de pays pour le traitement de la dépendance à la cocaïne. Le Canada et les États-Unis n’en font pas partie, mais la molécule a déjà fait l’objet d’essais cliniques de phase III, démontrant son potentiel.

Le cancer colorectal est la deuxième cause de décès liés au cancer dans le monde et est considéré comme un « tueur silencieux » car il ne provoque généralement aucun symptôme aux premiers stades. Bien que le risque augmente avec l’âge, de nouvelles statistiques montrent une augmentation alarmante chez les jeunes adultes.

La maladie étant souvent découverte à un stade avancé, les options de traitement sont souvent limitées. Le cancer colorectal est également souvent réfractaire aux traitements d’immunothérapie conventionnels. Toute nouvelle avenue thérapeutique est donc la bienvenue, a déclaré M. Benoit.

Les résultats de cette étude ont été publiés par la revue médicale Nature Cancer.

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By medimax

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